Stand: 29.02.2016 09:09 Uhr

Das Schaltjahr hält den Kalender im Takt

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Nur in Schaltjahren gibt es im Kalender den 29. Februar.

Die regelmäßige Abfolge von Tag und Nacht, Sommer und Winter in ein Zahlensystem zu übertragen und aufzuschreiben, scheint banal. Doch seit mehr als 2.000 Jahren befassen sich Menschen mit diesem Problem, ohne eine perfekte Lösung gefunden zu haben. Eigentlich passt alles: Ein Jahr hat 365 Tage und jeweils nach 365 Tagen ist wieder Sommer, Winter oder Herbst. Doch alle vier Jahre - wie auch dieses Jahr - gerät der Kalender aus dem Rhythmus und das Jahr besteht aus 366 Tagen. Erst der 29. Februar in solchen Schaltjahren sorgt dafür, dass der weltweit seit dem 16. Jahrhundert gebräuchliche Gregorianische Kalender auch langfristig mit dem Wechsel der Jahreszeiten übereinstimmt.

Warum 365 Tage?

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Im Modell wird es deutlich: Die Erde kreist gemeinsam mit anderen Planeten um die Sonne.

In unserem Sonnensystem kreist die Erde stetig auf einer fast runden Bahn um die Sonne. Dafür benötigt sie ungefähr 365 Tage. Genau genommen aber sind es - mit einigen Schwankungen der Umlaufzeit - im Mittel 365,2422 Tage. Nach diesem sogenannten tropischen Jahr erreicht die Erde auf ihrer Kreisbahn wieder den Punkt, an dem im Frühling Tag und Nacht gleich lang sind, den Frühlingspunkt. Doch dazu benötigt sie rund 5 Stunden und 49 Minuten mehr als ein Kalenderjahr. Nach vier Jahren haben sich die zusätzlichen Stunden auf knapp 24 addiert, rund einen Tag. Dieser wird jeweils als 29. Februar in den Kalender eingefügt, man spricht von einem Schaltjahr. Ohne den Zusatztag würde der Kalender vom Lauf der Jahreszeiten abweichen: So wäre etwa der längste Tag des Jahres schon nach 400 Jahren nicht mehr der 21. Juni, sondern ein Tag Ende September.

Keine Regel ohne Ausnahmen

Schaltjahre sind zunächst alle Jahre mit Zahlen, die sich ganzzahlig durch vier teilen lassen. Beispiel: 2016:4=504. Doch es gibt Ausnahmen. Da die Erde etwas weniger als 365 und einen Vierteltag für ihre Reise um die Sonne benötigt, verzichtet man alle 100 Jahre in den Jahren, die sich glatt durch 100 teilen lassen, auf den 29. Februar: also etwa in 1800, 1900, 2100. Das Jahr 2000 stellte eine weitere Ausnahme dar. Um den Kalender noch exakter an das tropische Jahr anzupassen, gibt es den 29. Februar zusätzlich in allen Jahren, die durch 400 teilbar sind, wie 1600 und 2000. Mit dieser Rechnung summiert sich die Abweichung zwischen Kalenderjahr und tropischem Jahr in 3.000 Jahren nur noch auf einen Tag.

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